Maracaibo, “El Dorado” venezolano que tocó fondo ante la debacle chavista

Debido a que gran parte de la infraestructura de telecomunicaciones se había derrumbado, hacer llamadas también era difícil. “No recibimos información ni explicación del gobierno”, dice Ricardo. Solo había una estación de radio estatal que continuaba transmitiendo, y las personas en el vecindario de Ricardo podían escuchar con la ayuda de un generador. “Nadie nos dijo lo que estaba pasando”, recuerda Ricardo. “La estación acaba de reproducir música”.

Pronto, el pánico comenzó a extenderse en San Jacinto, el distrito empobrecido donde vive, uno que se considera un bastión de los antiguos partidarios de Chávez. “¿Qué tipo de país no puede entregar electricidad a su gente en el siglo XXI?” se encontró preguntándose.


Un par de horas después, Ricardo vio a sus vecinos marchando por el distrito llevando bolsas y armados con palos. “¡Vamos! ¡Al supermercado!” gritaban, según Ricardo. “¡Suficiente es suficiente!”

Una distopía de buena fe

En los días que siguieron, los residentes de Maracaibo saquearon 523 tiendas. Allanaron 106 tiendas en un centro comercial y saquearon un supermercado gigantesco, agarraron comida y destruyeron la estructura misma e incluso robaron los paneles del techo. Los saqueadores también despojaron por completo a un hotel de cinco pisos, caminando con inodoros y lavabos además de sacar el agua de la piscina del hotel.

Una ciudad de 2 millones ubicada cerca de la frontera con Colombia, Maracaibo fue considerada una de las ciudades más ricas de Venezuela. Fue la primera ciudad del país en recibir electricidad hace varias décadas, y la industria agrícola moderna se desarrolló en el estado de Zulia, de la cual Maracaibo es la capital. Enormes depósitos de petróleo descubiertos debajo del lago de Maracaibo impulsaron aún más el desarrollo y convirtieron a la ciudad en la industria petrolera de Dallas de Venezuela, una ciudad construida sobre la riqueza del depósito de petróleo más grande conocido del mundo. Los trabajadores petroleros eran conocidos por sus costosos autos, mientras que los ejecutivos volaban en aviones privados para apostar dinero en los casinos del Caribe.

Hoy, Maracaibo es un pueblo fantasma, una distopía de buena fe que recuerda a la película apocalíptica “Mad Max”. Los recursos limitados a disposición del gobierno del presidente Nicolás Maduro tienden a estar reservados para la ciudad capital de Caracas, ubicada a 700 kilómetros (435 millas) de distancia.

Un paseo por Maracaibo revela una ciudad donde casi todos los restaurantes y tiendas están cerrados. Los semáforos no funcionan, el servicio de autobuses se ha suspendido e incluso las escuelas están en gran parte cerradas o, si están abiertas, solo dan clases durante unas horas a la vez. Hay carteles de “En venta” frente a muchas de las casas.

Los niños rebuscan en la basura a los lados de la carretera en busca de algo de comer mientras las personas vestidas con ropa rasgada pasan empujando los carros de compras, sobrantes de los días del saqueo, cargados con botes llenos de agua salobre. Los carniceros venden trozos de carne poco atractiva. Unos 6,8 millones de personas en Venezuela sufren actualmente de desnutrición. En las afueras de la ciudad, un hombre demacrado está paseando por la noche con su madre. Cuando se le preguntó qué habían comido los dos ese día, él respondió: “Mangos. Nada más”.

Después de años de negligencia bajo el presidente Hugo Chávez, quien murió en 2013, la fuente de la riqueza de la ciudad y del país se ha agotado. La compañía petrolera estatal Petróleos de Venezuela (PDVSA) está en muy mal estado y la producción de petróleo se ha desplomado en más de dos tercios desde 2013, como resultado de la corrupción, la mala gestión y las sanciones aplicadas por los Estados Unidos. Recientemente, el país solo ha estado sacando un millón de barriles por día, aproximadamente el nivel de 1945. Cientos de plataformas de perforación en el lago de Maracaibo se han deteriorado, las centrales eléctricas se han quedado en silencio y los camiones cisterna se están hundiendo.
La necesidad de un acercamiento

Hace cuatro semanas, Estados Unidos impuso sanciones adicionales contra el gobierno de Maduro, una forma para que Trump ejerza más presión sobre el presidente venezolano después del golpe fallido lanzado por el líder opositor Juan Guaidó. Las sanciones han llevado a una caída adicional de un tercio en la producción de petróleo, incluso cuando han afectado principalmente al pueblo de Venezuela. El país ya casi no gana nada de las exportaciones de petróleo y las consecuencias para la ya desastrosa situación económica han sido catastróficas.

Muchos en el país ven el colapso casi completo de Maracaibo como un presagio de la ruina de todo el país bajo la presidencia de Maduro. Si no hay un cambio político, toda Venezuela podría terminar pareciéndose a Maracaibo.

En los últimos años, 4 millones de personas, más de una décima parte de la población del país, han abandonado Venezuela y muchos miles más continúan dando la espalda a Maracaibo y la región circundante. Si las tendencias actuales se mantienen, alrededor de 8 millones de personas habrán emigrado de Venezuela para fines de 2020, muchas más que los 5,6 millones de personas que han huido de Siria en los últimos años. El éxodo venezolano ya se ha convertido en la mayor migración masiva de América Latina y quizás esté destinado a convertirse en el más grande del mundo.

Han pasado casi cinco meses desde la gran ola de saqueo y Fernel Ricardo está sentado frente a su casa un día de agosto, viendo cómo la arena sopla a través del camino lleno de baches. Los vecinos de enfrente están jugando al dominó. Ricardo acaba de pedirles un par de tomates para que su esposa pueda cocinarles algo por la noche. No tienen agua corriente y la electricidad es irregular.

“Solía ??trabajar en la cafetería PDVSA”, dice Ricardo. Dado que la compañía petrolera estatal básicamente dejó de funcionar, ha estado reparando dispositivos electrónicos, aunque no proporciona un ingreso regular. Estacionado en el garaje detrás de él hay un automóvil viejo que pertenece a vecinos que han emigrado. Al lado hay una plancha y una maleta llena de ropa que también se dejaron atrás.

“Estoy tratando de vender todo”, dice. “Nadie aquí puede sobrevivir de su trabajo. El salario mínimo de USD 3 por mes es suficiente para comprar un solo pollo”. A finales de año, la hiperinflación que afecta al país podría ascender a un astronómico 51 millones por ciento, haciendo que la moneda nacional, el bolívar, sea esencialmente inútil. Aquellos que pueden tratar de obtener dólares o sobreviven con las remesas de familiares que han emigrado.

Cegado por Chávez

En los días de caos, cuando la desesperación y la furia llevaron a la gente de Maracaibo a saquear la ciudad, Ricardo estuvo brevemente entre ellos. Él dice que inicialmente vio a cientos de personas en las calles. “Se habían apoderado de todo, como si el mundo se estuviera acabando. Fideos, arroz, zapatos, relojes, teléfonos móviles e incluso refrigeradores de las tiendas”. Ricardo dice que sintió miedo cuando vio tiendas quemándose y escuchó disparos, pero la policía no intervino. “Rápidamente agarré cuatro botellas de agua”, dice Ricardo, “y luego me fui a casa”.

Justo en medio del caos, el gobierno emitió una declaración alegando que el “sabotaje de la oposición” había sido responsable de los apagones. Tras el corte más reciente en julio, Maduro culpó a un “ataque electromagnético” de los Estados Unidos. Ahora, sin embargo, se cree que un incendio forestal lo causó.

Ricardo dice que está avergonzado del saqueo, pero también se siente parcialmente responsable de la situación en la que ahora se encuentra el condado. “Voté por Chávez”, dice con lágrimas en los ojos. “Me dejé cegar por las buenas obras que realizó”. Él dice que nunca pensó que Chávez destruiría el país.

En estos días, no es raro que se desarrollen líneas que se extienden varios kilómetros en las estaciones de servicio en Maracaibo. Debido a que las reservas estatales de combustible se están agotando, y debido a que el régimen de Maduro ya no recibe suministros de los EE. UU. Debido al embargo, muchas personas esperan hasta 12 horas para comprar un poco de gasolina. La gente también se aglomera frente a los bancos, pero a nadie se le permite retirar más de 50 centavos de dólar por semana.

Un silencio tenso se extiende sobre la ciudad, y casi nadie se atreve a protestar contra el gobierno por temor a ser encerrado y torturado. Un informe de las Naciones Unidas alega que el personal de seguridad leal al gobierno asesinó al menos a 6,800 personas en todo el país entre enero de 2018 y mayo de 2019. Muchos distritos de la ciudad están controlados por pandillas que hacen su dinero mediante el contrabando. Cualquiera que camine por la calle con una bolsa llena de comestibles corre el riesgo de ser atacado. De hecho, Venezuela ahora se considera el país más peligroso de toda América del Sur.

Durante los días de saqueo, cientos de personas resultaron heridas por cuchillos o disparos y los médicos se vieron obligados a operar con las luces de sus teléfonos móviles. Debido a la falta de equipo, se realizaron muchas amputaciones que de otro modo habrían sido evitables.

‘Perdimos muchos’

“En las noches del saqueo, estalló el pánico entre los médicos”, dice un médico en el hospital central de la ciudad. Cientos ingresaron a las salas de operaciones en una sola noche, dice ella. “Perdimos muchos de ellos”.

Ella pidió que nos refiriéramos a ella aquí como el Dr. López para proteger su seguridad. El gobierno no quiere que los periodistas se enteren de las condiciones en los hospitales estatales y los médicos se ponen en peligro si permiten el acceso. Pero López está furioso por el colapso de la atención médica en el país. Cuando los guardias salen a almorzar, ella nos lleva adentro.

El pasillo frente a su oficina apesta a sangre y orina. Un hombre está acostado en una camilla y grita. En todas partes, hay pacientes que esperan ser atendidos. “Las cinco camas que tenemos en cuidados intensivos están llenas”, dice López. “Por eso hay pacientes tendidos en los pasillos”.

El hospital solía ser uno de los mejores del país. “Realizamos cirugías cardíacas y tomografías computarizadas”, dice ella. “Pero ahora, casi todos los especialistas han emigrado y los médicos jóvenes no van a reemplazarlos”. Un total de alrededor de 22,000 médicos han abandonado el país desde 2017, aproximadamente la mitad del total anterior del país.

López gana el equivalente de $ 10 por mes, pero de todos modos se ha quedado en el país para “servir a la gente”, dice el médico. Ella agrega que no podría sobrevivir sin la ayuda de familiares en los Estados Unidos, parte de las remesas extranjeras de hasta $ 2 mil millones enviadas a Venezuela cada año.

Pero los pacientes tienen un momento aún más difícil. “Las familias que traen a sus familiares deben proporcionar las cosas que usamos para tratarlos”, dice López. “Medicina, guantes de látex, incluso agua limpia”. A los pacientes ya ni siquiera se les proporciona comida y el médico dice que acaba de comprar productos de limpieza por su cuenta. “Debido a que la mayoría de las familias no tienen dinero para el tratamiento, muchos pacientes simplemente se acuestan aquí y no mejoran”.

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El enorme edificio medio vacío se ha convertido esencialmente en un gigantesco refugio para personas sin hogar como resultado de la crisis. Los residentes de Maracaibo traen a las personas que recogieron en la calle y ya, una docena de personas sin hogar simplemente se mudaron. Hace unos días, dice López, se encontró a un hombre demacrado parado en la puerta. Nadie sabe quién es ni de dónde vino y ahora está sentado en una cama, confundido y desnudo. “Cada vez es más el caso”, dice López, “que las familias simplemente dejan a sus parientes mayores porque no pueden permitirse llevarlos consigo cuando emigran”.

A principios de año, muchos esperaban que el régimen de Maduro estuviera llegando a su fin. Juan Guaidó, el joven presidente de la Asamblea Nacional, invocó la constitución el 23 de enero y se nombró presidente interino de Venezuela. Alrededor de 50 países, incluida Alemania, lo reconocieron como tal, en parte porque en las elecciones presidenciales del año anterior, cuando Maduro fue reelegido, hubo irregularidades masivas. Pero las esperanzas entre los países occidentales de que el poderoso ejército del país apoyaría a Guaidó y se alejaría de Maduro resultaron ser en vano.

Destrucción económica completa

Ahora, se ha desarrollado una especie de guerra de trincheras políticas entre el régimen y la oposición, una situación que ha contribuido a la destrucción completa de la economía del país.

Con la ayuda de la administración Trump en los Estados Unidos, la oposición continúa trabajando en una estrategia para derrocar al gobierno actual. Las sanciones están diseñadas para debilitar económicamente al régimen de Maduro mientras Guaidó continúa tratando de poner al ejército de su lado. En enero, prometió una amnistía a los militares que se aparten de Maduro.

Guaidó también criticó al gobierno por ser responsable de los apagones esta primavera y los residentes de Maracaibo salieron a las calles a petición suya. Fue un momento en que la oposición parecía tener un impulso de su lado, pero desde entonces, parece haberse desvanecido. Tras la introducción de sanciones estadounidenses más estrictas a principios de agosto, Maduro interrumpió las conversaciones con la oposición con el objetivo de acordar un proceso de transición.

Actualmente no está claro cómo podría ser una solución a la crisis. Hasta ahora, son principalmente las personas las que sufren el boicot al petróleo. Todas las cuentas pertenecientes a la compañía petrolera estatal PDVSA en los Estados Unidos han sido congeladas. Y debido a que el régimen carece de divisas suficientes, cada vez es más difícil importar alimentos y suministros médicos.

En Maracaibo, cinco hombres acercaron sus sillas a una mesa en la trastienda de un hotel, todos con la esperanza de que un empeoramiento de la crisis podría conducir a la caída del régimen de Maduro. Uno de los hombres ha traído una foto que se muestra a sí mismo, sonriendo a la cámara, en un grupo en un evento de Juan Guaidó. “Fui despedido por esta foto”, dice el hombre, que trabajó para PDVSA hasta hace poco. Ahora, debe permanecer al menos a 800 metros de cualquier refinería en el país, “como si fuera un terrorista”. Sus colegas sacuden la cabeza, todos ellos decepcionados por el gobierno de Caracas.

“El gobierno ha llevado a la industria petrolera al suelo”, dice Carlos Labrador, un hombre de 52 años con el cabello cuidadosamente peinado y una camisa morada. “La clase obrera de Venezuela ha sido destruida”. Hace veinte años, al principio de su carrera, dice, fue un privilegio trabajar para PDVSA. “Hoy, sin embargo, es algo de lo que avergonzarse”. Labrador amaba a la compañía y dijo que podría haber trabajado ocho años más allí si no se hubiera visto obligado a retirarse.

“La industria petrolera me prometió estabilidad”, dice Labrador, y agrega que antes de que Chávez destruyera el sistema, un trabajador normal podría ganar el equivalente de al menos $ 1,200 por mes. “Recibimos subsidios para comprar casas. Había supermercados y hospitales para trabajadores petroleros junto con estipendios para nuestros hijos que iban a la escuela. Lo veíamos como nuestro derecho a una buena vida”, dice. “Hoy, un trabajador petrolero gana solo $ 5 por mes”.

Un sistema de mecenazgo

El colapso de la compañía petrolera estatal comenzó a hacerse palpable hace unos 10 años, dicen los hombres. Chávez comenzó a inyectar miles de millones en ganancias petroleras en programas sociales, pero no invirtió en el mantenimiento de las instalaciones responsables de esos ingresos. Luego de una huelga de trabajadores petroleros que amenazó tanto la economía como la propia presidencia de Chávez, despidió a más de 15,000 trabajadores a principios de 2003, incluidos muchos expertos, y los reemplazó con decenas de miles de personas leales a él. “Él politizó la industria y continuó contratando a más y más personas a pesar de que la producción estaba cayendo”, dice uno de los hombres.

El sistema de mecenazgo llevó a la compañía a la ruina y la producción comenzó a caer debido a la falta de ingenieros expertos. Cuando el precio del petróleo se derrumbó en 2015, PDVSA ya no tenía amortiguación financiera y el sucesor de Chávez, Maduro, heredó una economía en ruinas. Se le dio a los militares la responsabilidad de PDVSA y Maduro comenzó a imprimir dinero para apuntalar al estado. Como era de esperar, el resultado fue la hiperinflación, que llevó a la economía al abismo.

Los que trabajan para PDVSA hoy dicen que los ex trabajadores petroleros en Maracaibo, canibalizaron la empresa. “Robaron motores, adhesivos y herramientas. Recientemente, un barco aparentemente se hundió porque alguien robó un sello hecho de bronce”. Si Maduro renunciara algún día, los Estados Unidos y otros inversores occidentales podrían ganar un centavo por restaurar la destartalada infraestructura petrolera. “Suponiendo que quede algo”, agrega uno de los trabajadores.

Después de nuestra conversación, se ponen de pie y salen. Sin embargo, no para trabajar con orgullo en la industria petrolera, sino para continuar vendiendo helados o agua en un intento de llegar a fin de mes.

Según los arquitectos de las sanciones de Estados Unidos contra Venezuela, que se endurecieron significativamente bajo la guía del asesor de seguridad nacional de Estados Unidos, John Bolton, nunca tuvieron la intención de dañar a la población. La esperanza había sido que conducirían rápidamente a la caída de Maduro, o que los militares lo echarían de su cargo antes de que la economía colapsara. Pero eso no es lo que pasó. De hecho, las sanciones se han convertido en un medio bienvenido para que los políticos locales en Maracaibo se hagan pasar por víctimas de potencias extranjeras.

La situación en Maracaibo es esencialmente un “caos controlado”, dice Juan Romero, el vicepresidente de 50 años del Consejo Legislativo del estado de Zulia. Un confidente cercano del gobernador, Romero recibe a sus invitados en la sede del gobierno estatal en el centro de Maracaibo. Un medallón con una imagen de Chávez cuelga de su collar. En la mesa frente a él hay varias hojas de papel en blanco que completará durante nuestra entrevista con números, flechas y círculos para ilustrar sus puntos.

Lo que dice el gobierno

¿Por qué la infraestructura está en tan mal estado dentro y alrededor de Maracaibo? Romero explica que debido al cambio climático, el estado de Zulia tiene que lidiar con temperaturas de más de 45 grados centígrados (113 grados Fahrenheit). “La red eléctrica no está preparada para eso”. Además, alega, “elementos externos” cortaron un cable de telecomunicaciones subterráneo para destruir el sistema.

¿Quién cree exactamente que fue el responsable? “Colombia, porque tiene un gran interés en el petróleo debajo del lago de Maracaibo. Y en los Estados Unidos de América, que quiere desestabilizar a Venezuela”.

¿A quién se debe culpar por la alta tasa de inflación? “Distorsión de la moneda en Colombia”. Nunca explica completamente qué quiere decir exactamente con eso. Romero necesita más papel. En su escritorio hay varias figuras de goma de importantes miembros del gobierno, con Maduro en el medio.

¿Por qué la gente de Maracaibo saqueó 523 tiendas? Él dice que las “células durmientes de Colombia” fueron las responsables. Y Juan Guaidó también tiene la responsabilidad, porque el líder de la oposición tiene la intención de tomar el poder en Zulia. “Quiere dividir el territorio controlado por el gobierno de Maduro y establecer un régimen paralelo aquí en Maracaibo”.

¿No es una señal del fracaso del gobierno que 4 millones de personas hayan abandonado el país? “Por razones históricas, la frontera entre Venezuela y Colombia siempre ha sido extremadamente permeable”, dice Romero. “Además, hemos calculado que son 2 millones de personas como máximo. Y muchos están regresando”.

Romero no niega que haya una crisis. Pero en lo que a él respecta, su gobierno no tiene responsabilidad por ello. Mientras tanto, la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación cree que es posible que estalle una hambruna en Venezuela.

Los más amenazados por el hambre viven en el distrito de Alto del Milagro Norte, uno de los barrios marginales más peligrosos de la ciudad. En cada tercera casa, una persona mayor yace inmóvil en una cama, muchos de ellos apenas más que un esqueleto. Los bebés con los vientres distendidos del hambre gritan en los brazos de sus madres. Muchos residentes desnutridos de los barrios bajos han muerto recientemente.

Enterrado en un armario

Unos 50 hombres y mujeres se han reunido en una mañana reciente frente a la casa de la familia Sánchez. Están aquí para presentar sus últimos respetos a Guillermo Gallue, quien murió a la edad de 95 años, un milagro en estos tiempos. Ahora debe ser enterrado.

La familia Sánchez ha exhibido el ataúd del muerto dentro de su choza de metal corrugado y el nieto de Gallue, David Sánchez, está parado frente a él. “Nuestro abuelo vivió tanto tiempo porque trabajaba en una granja”, dice, donde podía comer carne y beber leche. Eso lo hizo fuerte. En el barrio pobre, sin embargo, solo pudieron darle una mezcla de harina, azúcar y agua. “Pero necesitaba proteínas”. Durante años, dice Sánchez, se volvió más y más delgado. De vez en cuando, cuenta Sánchez, sacaba de su bolsillo un billete sin valor y susurraba: “Me gustaría un poco de pollo”.

El nieto sonríe irónicamente, diciendo que nunca le contaron qué había sido de Venezuela. “Queríamos que muriera en paz”. El propio Sánchez vende mangos para ganar un poco de dinero, mientras que sus hijos recogen plástico y escarban en la basura. Juntos, ganan el equivalente de alrededor de $ 4 por mes.

“No podemos permitirnos un funeral”, dice, y agrega que ya tuvo que pedir prestado dinero de varias fuentes para pagar el velorio. Le da vergüenza no poder ofrecer nada de comer a los dolientes que se han reunido en su casa.

Al mediodía, llega el vehículo para llevar a su abuelo al cementerio. Antes de que lo lleven, los dolientes marchan por las calles, con cuatro hombres llevando el ataúd al frente. El abuelo, que solo conoció a Maracaibo como la orgullosa metrópoli petrolera de Venezuela, está acostado en un armario estrecho que su familia ha convertido en un ataúd.